Novedades en investigación sobre implantes vestibulares y patología del sistema vestibular.

Junto a la cóclea, el oído interno alberga el sistema vestibular. Este sistema está especializado en la percepción de aceleraciones, incluyendo la gravedad y las derivadas del movimiento de la cabeza. Con esta información, el cerebro corrige la posición ocular para estabilizar la imagen sobre la retina y regula la actividad muscular que determina la posición y el movimiento del cuerpo. La percepción vestibular permanece inconsciente en su mayor parte, pero su importancia se manifiesta por las graves consecuencias de su alteración: vértigo, pérdida del equilibrio con caídas y merma de la capacidad motora, y pérdida de agudeza visual.

En los últimos años se han acumulado evidencias de que la pérdida de función vestibular tiene también consecuencias de carácter más amplio como son, entre otras, deterioro cognitivo, alteraciones hor monales y de la regulación autónoma, y modificación del ritmo circadiano.

A pesar de la importancia del sistema vestibular, disponemos de escasas opciones terapéuticas para el tratamiento de sus patologías, que permanecen en su mayoría sin disponer de una respuesta clínica adecuada.

La utilidad del implante coclear depende de dos factores esenciales. En primer lugar, de que los usuarios sean pacientes que padecen sordera por falta de células ciliadas pero que disponen de una dotación de neuronas auditivas primarias funcionales. Ello permite generar percepción auditiva mediante la estimulación eléctrica de dichas neuronas por los electrodos del implante, la cual genera potenciales de acción remedando la estimulación fisiológica que realizan las células ciliadas en las personas sanas.

En segundo lugar, de la distribución tonotópica de la percepción auditiva a lo largo de la cóclea, que permite la generación de estímulos específicos de frecuencia mediante la activación selectiva de los diferentes electrodos dispuestos a lo largo del implante. Así, la estimulación del sistema auditivo por parte del implante es congruente con la que sería su estimulación fisiológica en un oído sano, lo que proporciona al cerebro una información útil.

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Autor: Jordi Llorens, Catedrático de Fisiología de la UB, Departament de Ciències Fisiològiques, Facultat de Medicina i Ciències de la Salut.

El doctor Jordi Llorens estudió en la Facultad de Biología de la UB, donde se doctoró. Realizó diversas estancias postdoctorals en la División de Neurotoxicología de la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos, en el Laboratorio de Neuropsicología Sensorial del Instituto Nacional de la Salud e Investigación Médica (Francia) y en el Departamento de Farmacología y Toxicología del CSIC.